Una proteína de la leche materna acaba «in vitro» con las células cancerosas


12 de Septiembre de 1999,
http://www.elmundo.es/salud/1999/355/02840.html

Científicos suecos han demostrado en el laboratorio que una proteína de la leche de la madre, cuya función es producir lactosa, se transforma cuando entra en contacto con el ácido gástrico del bebé y provoca el suicidio de células tumorales
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JEROME BURN

La felicidad bien podría ser un componente de la leche materna denominado Hamlet. Hace algunos años, investigadores suecos realizaron un sorprendente descubrimiento que, sin embargo, ha pasado en gran medida inadvertido: la leche materna es muy efectiva para eliminar células cancerosas en una probeta.

Todo tipo de células tumorales, algunas de las cuales resistían la acción de un abanico de agentes químicos, se suicidaban frente a esta sustancia.

En junio del año pasado, el mismo laboratorio anunció que había identificado la proteína responsable de este fenómeno, a la que bautizaron como Hamlet (siglas en inglés de la alfa-lacto albúmina humana transformada en letal para las células tumorales). Pero, ¿beber leche materna podría ayudar a los adultos enfermos de cáncer?

Pruebas

«No tengo ni la más remota idea», dice Catharina Svanborg, profesora de inmunología del Instituto de Medicina de Laboratorio, un departamento de la Universidad Lund de Suecia. «No poseemos ningún dato al respecto y no quiero contribuir a crear falsas expectativas. Solamente, hemos comenzado a comprender cómo funciona en el organismo de un bebé. Lo que sí sabemos es que Hamlet es muy efectiva en una probeta y que, en animales, hemos obtenido resultados prometedores».

La futura esperanza radica en que Hamlet pueda sentar la base de un nuevo fármaco anticancerígeno con menos efectos secundarios que los actuales.

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Hace siete años que se inició esta saga, cuando un asistente del laboratorio de Svanborg estudiaba la reconocida capacidad de la leche materna para combatir a los gérmenes. Se percató de que las células cancerosas empleadas en el experimento estaban muriendo. Svanborg se preguntó si esto podría explicar por qué el riesgo de linfoma, un tipo de cáncer infantil, es nueve veces superior en el caso de los lactantes de biberón.

La siguiente sorpresa fue que la proteína asesina responsable de este suicidio celular (apoptosis) era la alfa-lactoalbúmina, uno de los componentes más comunes de la leche materna.

Cualquier libro de texto explica que la principal función de la alfa-lac es la producción de lactosa, azúcar de la leche. No se mencionan en absoluto misiones de «búsqueda y destrucción». El alfa-lac transformado, «no sólo asigna como objetivo a las células cancerígenas», dice Svanborg, «sino a todo tipo de células inmaduras o de crecimiento acelerado, dejando en paz a las células
maduras y estables». Este alfa-lac transformado es el que ha sido bautizado como Hamlet por el equipo investigador.

La descripción convencional del alfa-lac indica que se crea por el ensamblaje de largas cadenas de aminoácidos, que a continuación se pliegan de forma compleja. Esta forma es crucial, según la labor que cada proteína deba desempeñar. No soló los priones, también implicados en la enfermedad de las vacas locas, cambian de forma, con resultados devastadores para el cerebro,
sino que también lo hace el alfalac, aunque, en este caso, con un resultado completamente benigno.
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Acido gástrico
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La poción mágica responsable de este cambio es el ácido gástrico. El alfa-lac normal entra en el estómagodel lactante y sale de él convertido en Hamlet. Para completar esta transformación, se requiere de otro factor, también presente en la leche materna, pero que Svanborg mantiene por el momento en secreto.

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El Hamlet que el equipo investigador piensa emplear para la siguiente batería de pruebas procede de insectos modificados genéticamente. «La leche materna no es una fuente práctica para la cantidad deHamlet requerida» afirma Christopher Higgins, director de ladivisión MRC de la Clinical Sciences del Imperial College en Hammersmith (Londres). Uno de los proyectos suecos consiste en desentrañar cómo Hamlet selecciona las células que destruye. Ya van a empezar las pruebas en ratones.

Autor: Leticia Jiménez

Bloguera y emprendedora, mamá de 2, autora de "Berrinches y rabietas para mamás imperfectas" "De esto no se habla, testimonios de violencia obstétrica" y "Mamá y papá también son pareja" disponibles en Amazon.

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